国际空间站美国宇航员佩姬·惠特森3月30日完成人生第八次太空行走,成为太空行走次数最多、累计时间最长的女性。不过此次出舱作业发生一段小插曲:惠特森弄丢了一张“太空毯”,让地面人员紧张了好一会儿。

惠特森此次太空行走要给国际空间站安装设备,为商业飞船未来驻泊国际空间站做准备。美国波音公司和太空探索技术公司都在研发可商业化运营的载人航天器。

当惠特森打算将一块像毯子那样的防热罩折叠收好时,却失手让它飞走了。这个失误没有危及惠特森和同事的安全,但飘走的防热罩可能飘回来,撞击国际空间站。这一度令位于美国得克萨斯州休斯敦市的地面控制中心颇为紧张。

在太空行走进行大约4个小时后,地面控制中心确认,“毯子”已经飘远,成为屏幕上黑暗太空中的一个小白点,“不存在再次接触的风险”,不会对国际空间站构成危险。

惠特森和一同出舱作业的沙恩·金布罗随后用一块从一处部件上拆下的老防热罩弥补了“损失”。

在惠特森之前,太空行走次数最多的女宇航员是美国人苏尼·威廉斯,共7次。威廉斯也是原太空行走累计时间最长纪录的保有者,总计50小时40分。

“这是一个重要里程碑。”当惠特森太空行走累计达50小时41分后,美国国家航空航天局工作人员加里·乔丹如是说。现年57岁的惠特森成为史上最有经验的女航天员,同时也是最年长的现役女航天员。

一般人们看到的宇航员太空行走皆似闲庭信步,十分轻松,但事实上危机四伏。太空中有强宇宙射线照射,如果舱外航天服出现问题则可能对宇航员身体造成严重伤害,而宇航员还要在微重力环境下、绑在航天器上并与航天器内外所有设备一同以第一宇宙速度(7.9公里/秒)绕地飞行,同时开展各种实验以及设备维修和安装工作,稍有不慎就可能对机航天器和宇航员造成“致命伤”。

下周惠特森和另一名同事还要进行一次太空行走,对空间站进行设备维护和升级,为迎接新飞船做准备。